Lise Giguère
Canoë

Croisière: voguer sur le Douro, au Portugal

Croisière sur le Douro

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Lise Giguère

Dernière mise à jour: 04-11-2016 | 13h48

Il existe différentes façons de visiter la vallée du Douro, au Portugal.

L'une d'entre elles consiste à suivre les méandres de ce fleuve lors d'une croisière offrant la découverte de paysages bucoliques, de villages figés dans le temps et de vignobles produisant le porto, ce célèbre vin fortifié. Là encore, l'offre est variée, mais difficile d'égaler la croisière fluviale de 11 jours à bord du luxueux Scenic Azure.

Devenu paisible puisque dompté par des barrages, le Douro prend sa source en Espagne et traverse le Portugal jusqu'à Porto, où il se jette dans l'Atlantique. Importante voie navigable depuis l'Antiquité, surtout pour le commerce des vins portugais, on pourrait croire que le Douro n'intéresse que les amateurs de vin. Il n'en est rien. Répertorié au patrimoine mondial de l'UNESCO, celui que l'on surnomme le «fleuve d'or» fascine par les majestueux paysages qu'il traverse.

Impossible de rester de marbre devant ces montagnes de granit, ces collines modelées en terrasses par des murets de pierres où pousse la vigne, et ces vestiges archéologiques rappelant que la région vinicole du Douro est l'une des plus anciennes du monde (depuis l'époque romaine).

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LES ESCALES

Porto. Une des plus vieilles villes d'Europe (2000 ans d'histoire), située à l'embouchure du Douro. Ses maisons s'agrippent aux collines et semblent observer la zone riveraine de la Ribeira, où des «rabelos» transportent désormais des touristes désireux de naviguer quelques heures sur ce fleuve.

Regua. Pour comprendre la création de cette vallée par les hommes, l'acclimatation de ces vignes sur ce sol hostile, sans oublier les origines du fameux porto, le Musée du Douro est un incontournable.

Lamego. Dominée par une tour carrée érigée par les Maures au 11e siècle, cette petite ville possède le sanctuaire Nossa Senhora dos Remédios, que l'on atteint par un immense escalier (600 marches) de style baroque ponctué de nombreuses chapelles et décoré d'«azulejos». À voir aussi: le Musée d'art sacré, que l'on dit l'un des plus beaux du pays.

Salamanque (Espagne). La ville de Vega Terron marque la frontière séparant l'Espagne et le Portugal. De là, direction Salamanque surnommée la «cité d'or», une jolie ville de 160 000 habitants. Fait rare, on y trouve deux cathédrales sur un même site (la vieille, qui date du 12e siècle, et la nouvelle, dont la construction s'est étendue du 16e au 18e). Salamanque est classée au patrimoine mondial de l'UNESCO pour la splendeur de sa vieille ville. À savoir: d'importants centres de recherche (cancer et développement technologique de l'eau) y sont installés. Pour souligner cet arrêt en Espagne, les passagers se voient offrir un repas espagnol et un spectacle de flamenco.

Vallée de la Côa. C'est le plus important site d'art rupestre en plein air du Paléolithique supérieur de toute l'Europe. Son musée rassemble plus d'un millier de gravures rupestres lesquelles auraient sans doute plus de 25 000 ans. Le site est inscrit depuis 1998 au patrimoine mondial de l'UNESCO.

Provesende. Figé dans le temps, ce petit village n'a qu'une route principale (en pierre), une superbe fontaine et a conservé son pilori. D'anciens manoirs, dont plusieurs tombent en ruine, prouvent son importance à une autre époque.

Guimaraes. Ville médiévale remarquablement préservée, il s'agirait de l'endroit où le Portugal a pris naissance.

Aussi: En plus des escales ci-haut, Scenic offre quelques exclusivités. Les passagers visitent, par exemple, une maison typique vieille de 400 ans dans laquelle on produit du porto, mais où l'on cultive également les olives et les amandes. Ils ont également droit à un repas d'adieu servi chez Burmester dans le plus vieux cellier de la région et même à une sortie en canot sur la rivière Sabor.

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LE NAVIRE

- Le Scenic Azure est le tout premier navire de cette luxueuse compagnie australienne à offrir, depuis avril 2016, des croisières sur le Douro. Il a été construit spécialement pour naviguer sur ce fleuve.

- Misant sur le noir, le blanc, les surfaces lisses, les miroirs, le granit et de magnifiques sculptures, l'ensemble offre un style moderne et dépouillé laissant toute la place aux splendeurs du Douro qui s'infiltrent par toutes les immenses fenêtres.

- Les 48 suites possèdent un balcon, qui se transforme en verrière les jours de pluie ou de froid.

- Les espaces publics comprennent la réception, un salon où se trouve le bar, un espace où café, thé, biscuits et desserts sont toujours disponibles, un petit gym, un spa et une terrasse pour se détendre sur les transats ou profiter du jacuzzi. On y trouve aussi deux restaurants: le Portobello (24 places), où l'on sert des repas gastronomiques typiquement portugais, et le Crystal, où les repas sont servis dans une formule libre.

Animation à bord

- Pendant la journée, différentes activités sont offertes: cours de cuisine ou de peinture sur tuiles selon la méthode traditionnelle («azulejos»), musique portugaise, spectacle de fado, fabrication de bijoux, sans oublier la fascinante observation de la traversée des cinq écluses, dont celle de Carrapatelo, la plus haute d'Europe et l'une des plus importantes au monde (35 mètres).

- La navigation se faisant uniquement le jour, les passagers peuvent se détendre la nuit puisqu'aucune annonce (uniquement en cas d'urgence) ne vient troubler leur quiétude. Un grand souci a également été apporté au confort du lit qui offre de multiples positions (têtes ou jambes surélevées), tandis qu'un majordome veille au bien-être de chacun. Aucun médecin n'est à bord, mais en cas de besoin, un membre de l'équipage vous y conduira. Le navire mérite bien ces cinq étoiles!

- Le petit plus: l'ambiance résolument portugaise à bord (musique, fado, gastronomie, vins, artisanat, sans oublier les 39 membres d'équipage tous d'origine portugaise).

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À SAVOIR

- Scénic célèbre cette année son 30e anniversaire.

- Les croisières sur le Douro ont lieu d'avril à fin octobre.

- Elles sont offertes uniquement en anglais.

- «Dans la campagne profonde, les Portugais ne parlent pas l'anglais», nous a dit la guide de la croisière, nous suggérant d'utiliser nos mains pour communiquer. Mais, petit truc, essayez le français, car cette langue était autrefois obligatoire au Portugal. Les plus anciens se souviennent!

- Type de croisière: fluviale, grand luxe, tout inclus.

- Coût: à compter de 6845 $. Ce prix ne comprend pas les vols.

- Si l'on préfère réserver auprès d'un agent, cette croisière est vendue 7345 $ (sans le vol) au Québec, par Voyages Gaby Carlson Wagonlit. Info: Suzanne Lavigne 514 924-0728.

- Info: www.scenic.ca



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