Claude Bédard
Canoë

Les Midi-Pyrénées sur deux roues

Les Midi-Pyrénées à vélo

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Claude Bédard

La région de Midi-Pyrénées, dans le sud-ouest de la France, doit sa notoriété à ses sites prestigieux, comme Toulouse, Lourdes, le viaduc de Millau, et ses paysages spectaculaires des hauts sommets de la chaîne pyrénéenne.

C'est l'une des régions de France les plus ensoleillées propices à la randonnée et au cyclotourisme.

L'intérêt de ce grand territoire se trouve dans la diversité de ses reliefs répondant à tous les goûts, tant en mode cyclosportif qu'en mode cyclotouriste. C'est une destination reine pour le vélo de tout niveau.

Avant de commencer votre randonnée, il faut vivre une journée à Toulouse et visiter ses grands monuments: le Capitole, siège du pouvoir municipal depuis le 12e siècle, de style néoclassique, la Basilique Saint-Sernin, chef-d'œuvre de l'art roman, étape majeure sur la route de Saint-Jacques-de-Compostelle, le Couvent des Jacobins, un des édifices les plus originaux de la ville et l'hôtel de Bernuy, avec sa haute tour, témoin de l'âge d'or toulousain.

Pour les amateurs de bons vins, de champagne et de tapas, une soirée s'impose dans un endroit sympa, le Nº 5 Wine bar, rue de la Bourse, classé en 2015 par le Wine Spectator parmi les 12 meilleures cartes de vins de France. Le patron Thomas Cabrol détient une réserve de 12 000 bouteilles dans son caveau.

Le canal du Midi

On quitte à vélo la «ville rose» en suivant le canal du Midi aménagé en voie verte hors des angoisses de la circulation automobile. Le canal, bordé de vieilles péniches, s'enfonce alors à l'ombre des platanes jusqu'à la petite municipalité de Mongiscard.

Au Seuil de Naurouze, le canal du Midi chemine de concert avec l'autoroute des 2 Mers. Deux voies parallèles pour deux mondes en opposition... Puis, ce sera un parcours un peu hors du temps, avec de nombreux ouvrages d'art au fil du canal.

Il est intéressant de faire un détour un peu sportif en suivant la rigole de la Plaine menant à la montagne Noire et de s'arrêter au lac de St-Ferréol, tout près de Revel, pour découvrir l'histoire du génial concepteur du canal du Midi. Un musée lui est consacré.

Au 17e siècle, cet ancien percepteur des impôts, Pierre-Paul Riquet, s'est ruiné à construire le pharaonique chantier du canal reliant Toulouse à Sète, au bord de la Méditerranée. Imaginez: 240 kilomètres de canal creusés à main d'homme par 12 000 ouvriers pendant 14 ans!

Non loin de là, une visite à l'Abbaye-école de Sorèze, fondée par les bénédictins en 754, s'impose. Ce monument historique, devenu musée depuis 2015, abrite des tapisseries monumentales de Dom Robert. Même pour un profane, c'est époustouflant non seulement à cause des œuvres présentées, mais aussi à cause de la scénographie fort originale.

Les Hautes-Pyrénées

S'étirant sur trois départements entre la France et l'Espagne, la chaîne des Pyrénées allie le grandiose et l'intime. Des sommets vertigineux aux petits villages vêtus d'ardoise, tout concourt à créer une terre bien vivante où l'activité pastorale est très présente.

Du chef-lieu de Bagnères-de-Bigorre, où les belles stations thermales découvertes par les Romains sont de nos jours toujours très prisées par les touristes, nous avons découvert une activité originale autour de la vie de la ferme comme autrefois. À Vie d'Estive, avec Yann et Cédric, on peut devenir berger d'un jour et participer à la vie de ces gens hors du temps, qui considèrent la montagne comme le centre de leur vie.

Le Tourmalet

Un beau défi s'offre à ceux qui préfèrent le bitume. Les Hautes-Pyrénées sont en effet très réputées pour la pratique du vélo sportif. Leur succession de cols mythiques - Peyresourde, Aspin, Tourmalet, Soulor, Ausbique - représente un défi quasi annuel pour le Tour de France. À lui seul, le Col du Tourmalet, à 2115 mètres, a été escaladé 55 fois depuis 1947!

Chaque premier week-end de juin, des cyclosportifs de partout se rassemblent au pied de Bagnères-de-Bigorre pour une randonnée épuisante de 28 kilomètres jusqu'au sommet de ce col. Si la montée du Géant est une véritable épreuve pour les cyclistes, c'est un rendez-vous festif pour le public, car le tout se termine au sommet par un pique-nique de produits locaux agrémenté de chants montagnards.

Nous avons été invités à y participer au volant d'un «e-bike», comme disent les Français, ce qui nous a permis d'apprécier pour une première fois les vertus de ces vélos électriques, de plus en plus populaires auprès des baby-boomers...

Comment ne pas terminer ce périple sans faire honneur à la cuisine généreuse des Pyrénées. Dans le beau village perché de Saint-Savin, entre Lourdes et Gavarnie, Jean-Pierre Saint-Martin, maître cuisinier de France, propose une cuisine inspirée par ses origines paysannes, entre foie gras, cèpes, agneau et porc noir de Bigorre.

On m'a dit que le célèbre auteur brésilien Paulo Coelho est l'un des fidèles de cette table et de l'endroit, qui lui aurait d'ailleurs inspiré un de ses romans.


Repères

  • Air Transat offre, entre mai et octobre, une liaison directe entre Montréal et les capitales régionales françaises, dont Toulouse, vous évitant ainsi une escale inutilement compliquée à Paris.
  • De l'aéroport de Toulouse, on peut démarrer immédiatement son périple à vélo. Si vous désirez vous rendre à un point de départ plus éloigné, comptez sur BagaFrance, un service de transfert de bagages et de vélos, de mai à septembre, sept jours sur sept.
  • Pas de vélo? Une organisation associative, La maison du Vélo, face à la gare ferroviaire de Toulouse, loue des vélos de type urbain.

Où se loger:

  • À Toulouse, à 10 minutes du centre-ville, un hôtel au design chaleureux: l'Hôtel de Brienne.
  • Au cœur de Toulouse, un 4 étoiles: le Privilège Mermoz.
  • Près de Revel, ville étape du Tour de France 2016, et face au lac St-Ferréol: l'Hôtellerie du Lac.
  • Sur le Canal du midi, à l'écluse du Négra: la jolie maison d'hôtes La Bastide de Négra.
  • Au pied du col du Tourmalet, une maison d'hôtes de charme en plein cœur de Bagnères-de-Bigorre: la Villa rose.
  • À Saint-Savin, un hôtel avec l'une des meilleures tables des Hautes-Pyrénées: le Viscos.

Pour plus d'informations, des sites à consulter: tourisme-midi-pyrenees.com, toulouse-tourisme.com, tourisme.haute-garonne.fr, tourisme-hautes-pyrenees.com, atout-france.fr.

Ce reportage a été rendu possible grâce à Atout France et Air Transat.

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