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Un énorme météore explose au-dessus de l'Atlantique

Astéroïdes: les cratères d'impact les plus démesurés de la Terre

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Personne ne peut en témoigner mais le phénomène s’est bel et bien produit. Le 6 février 2015, un météore d’une ampleur exceptionnelle s’est désintégré à environ 30 kilomètres au-dessus de l’océan Atlantique.

L’explosion est survenue en début d’après-midi. Des enregistrements recueillis par la NASA témoignent du déroulement des faits. Ils ont été mis en évidence par l’astronome Ron Baalke puis étudiés par Phil Plait, également astronome et auteur du blogue Bad Astronomy.

Une boule de feu de 20 mètres de diamètre

Le rapport fournit par ce dernier indique que la chute de l’astéroïde s’est produit vers 14 heures, heure locale, à un millier de kilomètres environ au large des côtes du Brésil. Selon le chercheur de l’agence spatiale américaine, il s’agirait du plus gros météore enregistré depuis le célèbre superbolide de Tcheliabinsk observé le matin du 15 février 2013 dans le ciel de Russie.

L’ampleur du phénomène est en effet particulièrement impressionnante. Les estimations réalisées à partir des enregistrements de l’Atlantique font part d’une boule de feu d’environ 20 mètres de diamètre ayant fait son entrée dans l’atmosphère terrestre à la vitesse fulgurante de 66 948 km/h.

Le météore s’est désintégré dans les airs avant même de toucher le sol. L’explosion a généré une énergie équivalente à 13 000 tonnes de TNT. À titre de comparaison, celle de Tcheliabinsk, avait atteint les 440 000 tonnes. L'impact était «assez petit», explique Phil Plait sur son blogue. À Tcheliabinsk, le météore faisant environ 20 mètres de diamètre.

En comparant les deux évènements, l'astronome suggère que le corps rocheux devait faire entre 5 et 7 mètres. Au final, il a brulé dans son intégralité et s'est réduit sous la forme de petites météorites, tombées dans l’océan sans provoquer de dégâts.

Une Terre bombardée par les débris spatiaux

Aucun marin ni pilote n’était présent au moment des faits pour apercevoir le phénomène exceptionnel. Les données récoltées par la NASA devraient toutefois permettre d’en savoir plus sur ces explosions. Les chutes de météorites représentent en effet un sujet au coeur de la recherche.

De nombreux astronomes s’attèlent actuellement à l’étude d’astéroïdes pour tenter de modéliser au mieux leur trajectoire et prévoir leur entrée dans l’atmosphère de la Terre. Selon Phil Plait, notre planète serait bombardée chaque jour d'une centaine de tonnes de débris provenant de l’espace. Mais la grande majorité d’entre eux sont plus petits qu'un grain de sable et ne représentent aucun risque. 

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