Gentside Découverte

Smith, cet immense nuage de gaz qui revient nous voir

Smith,

Représentation du nuage Smith. Capture d'écran Gentside

Ce nuage de gaz actuellement en route pour notre galaxie pourrait mener à la formation de deux millions de nouvelles étoiles! Malheureusement, nous ne serons plus là pour le voir. Après avoir été éjecté de la Voie lactée, le Smith Cloud, en français «nuage Smith», devrait faire son grand retour dans 30 millions d'années.

Bien qu'il ne soit pas observable en lumière visible, les experts ont pu déterminer qu'il mesure 11 000 années-lumière de long, pour 2500 de large. S'il était visible dans le ciel, il nous semblerait ainsi 30 fois plus grand que la pleine Lune! La trajectoire du nuage Smith est bien connue depuis les années 1960, et encore étudiée.

Cependant, de nouvelles observations du télescope Hubble ont permis à la NASA de conclure qu'il devrait bientôt revenir dans notre galaxie, après en avoir été éjecté il y a 70 millions d'années environ. Pour l'astronome Andrew Fox, cela prouve que notre environnement n'est pas aussi figé que l'on pourrait le penser.

«Cela nous montre que la Voie lactée est un endroit bouillonnant, très actif, où du gaz peut être éjecté d'une partie, et revenir dans une autre», a-t-il expliqué dans un communiqué de l'agence spatiale.

L'énigme de l'origine du nuage enfin résolue

Et justement, voilà la plus grande découverte de ces recherches. Pendant longtemps, les spécialistes ont pensé que le nuage Smith était une galaxie «ratée» sans étoile, ou juste un nuage de gaz attiré par la gravité de la Voie lactée. Ce n'est qu'aujourd'hui qu'ils viennent de montrer qu'il est originaire de notre galaxie.

En étudiant sa composition à l'aide du télescope Hubble, les astronomes ont déterminé qu'il contenait des éléments que l'on trouve dans la partie externe de la Voie lactée, notamment du soufre. Ce qui signifie qu'il a traversé cet endroit à un moment de son histoire. Il aurait donc été éjecté, avant de revenir à la manière d'un boomerang.

Néanmoins, de nombreuses questions restent en suspens, dont la plus importante: comment le nuage Smith a-t-il été éjecté? La NASA espère pouvoir un jour répondre à cette question. 

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