Gentside Découverte

Hubble surprend deux galaxies en train de fusionner

Hubble

La fusion galactique immortalisée par le télescope spatial Hubble. Capture d'écran Gentside

Pour célébrer cette nouvelle année, la NASA et l'Agence spatiale européenne (ESA) ont décidé revisiter le traditionnel baiser de minuit avec une nouvelle image capturée par le télescope spatiale Hubble. Celle-ci représente deux galaxies en train de s’embrasser, ou plutôt de fusionner.

Le duo semble tellement uni que les astronomes ont d’abord pensé qu’il s’agissait d’une seule et même galaxie à la forme singulière. Celle-ci a d’ailleurs été classifiée de la sorte et nommée NGC 6052. Ce n’est que quelques temps plus tard que l’on a découvert qu’il s’agissait de deux amas d’étoile distincts en pleine collision.

La naissance d’une nouvelle galaxie

Le phénomène de fusion en cours se déroule à 230 millions d’années-lumière de la Terre, dans la constellation d’Hercule. Il est destiné à aboutir sur la formation d’une toute nouvelle galaxie. Une longue et lente naissance que l’instrument Wide Field Planetary Camera 2 (WFPC2) d’Hubble a immortalisée à partir d’observations en lumière visible et ultraviolette.

Le résultat est l'image que vous pouvez observer dans la vidéo ci-dessus. Sur le cliché, on peut voir les étoiles dévier de leur trajectoire d’origine sous la force de gravité attirant les deux galaxies l’une vers l’autre.

Un amas chaotique

Il en résulte un immense amas composé de milliards de milliards d’astres entrant petit-à-petit dans la danse. Selon les scientifiques, une fusion galactique peut se poursuivre durant plusieurs millions d'années au cours desquels la nouvelle galaxie change constamment de forme de manière chaotique.

Bien qu’impressionnantes, les fusions de galaxies ne sont pas rares dans l’Univers. Notre propre Voie lactée est même destinée à entrer en collision avec la galaxie d’Andromède. Toutefois, cela ne devrait pas se produire avant 4 milliards d’années.

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