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Première sortie dans l'espace pour un astronaute britannique

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Tim Peake.Photo NASA

WASHINGTON - Tim Peake est devenu vendredi le premier astronaute britannique à faire une sortie orbitale pour effectuer une réparation sur la Station spatiale internationale (ISS), accompagné de l'astronaute américain Tim Kopra.

Les deux Tim réparateurs de l'espace doivent remplacer un régulateur de tension électrique tombé en panne en novembre.

Tim Kopra, 52 ans et son collègue de l'Agence spatiale européenne (ESA), Tim Peake, 43 ans, ont émergé de la chambre de décompression de la Station à 12 h 48 GMT, quelques minutes plus tôt que prévu. Leur expédition à l'extérieur de l'avant-poste orbital devrait durer 6 h 30.

Si Tim Peake effectue sa première sortie, Kopra, lui, est un vétéran qui en est à sa troisième sortie orbitale.

Les deux astronautes se sont rendus à environ 60 mètres de la sortie du sas de la chambre de décompression pour atteindre le site où ils doivent retirer le régulateur de 90 kilos (poids sur la Terre) pour en installer un nouveau.

Outre le remplacement de ce régulateur qui en lui-même ne devrait prendre qu'une quinzaine de minutes, les deux astronautes déploieront également des câbles pour le futur adaptateur du port d'amarrage de la Station destiné aux vaisseaux commerciaux américains. Ils retireront aussi un éclairage attaché à une caméra qui ne fonctionne plus.

En tant que premier Britannique à faire une marche orbitale sur les pas de Helen Sharman, qui fut le premier sujet de la Couronne à voler dans l'espace dans l'ancienne station russe Mir en 1991, Tim Peake est l'objet d'une grande attention de la part de ses compatriotes.

Parmi l'un des plus illustres, la légende des Beatles, Paul McCartney, lui a adressé un message sur Twitter pour lui souhaiter «bonne chance».

«Nous vous regardons tous mais pas de panique! Nous vous souhaitons un bonne balade orbitale dans l'Univers», a-t-il écrit.

De Major Tim à Major Tom: l'astronaute avait rendu hommage depuis l'espace à David Bowie peu après le décès de l'artiste britannique à 69 ans, confiant que «sa musique était une inspiration pour beaucoup».

Cette sortie dans l'espace est la 192e consacrée à l'assemblage et à l'entretien de l'ISS qui doit rester en service jusqu'à au moins 2024.

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