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Chute dans un tunnel traversant la Terre: Quelle durée?

Chute

Combien de temps durerait une chute à travers la Terre? Capture d'écran Gentside

Dernière mise à jour: 07-01-2016 | 20h48

Envie de vous rendre de l'autre côté de la planète? Et si au lieu de faire tout le tour, vous preniez un chemin plus direct, en creusant un tunnel à travers la Terre? Dans la pratique, ce n'est évidemment pas possible et c'est bien dommage, car un tel tunnel pourrait permettre de gagner beaucoup de temps. Combien exactement?

Depuis près de 50 ans, les scientifiques affirment qu'il faudrait 42 minutes et 12 secondes pour traverser un tunnel creusé à l'intérieur de la Terre mais une étude publiée en 2015 leur a donné tort. Ces recherches ont été menées par Alexander Klotz de l'Université McGill à Montréal et ont permis de conclure qu'il en fallait moins.

Un tunnel de 12 742 kilomètres à travers la Terre

Pour trouver la réponse à cette question, il faut prendre en compte plusieurs paramètres. Tout d'abord, le diamètre de la Terre et donc la longueur du tunnel: 12 742 kilomètres. Il faut ensuite considérer la force gravitationnelle de la Terre.

Si l'on traverse la Terre, la force gravitationnelle n'est pas constante puisqu'elle diminue lorsqu'on se rapproche du centre de la Terre et augmente lorsqu'on s'approche de la surface. Cette force va influencer directement la vitesse de chute à travers le tunnel. Autre paramètre à prendre en compte: les frottements de l'air.

Le chercheur a tout simplement considéré qu'il n'y aurait pas de frottement à travers le tunnel. Ses calculs concluent ainsi que la vitesse maximale de chute à travers la Terre atteindrait environ huit kilomètres par seconde.

Durée de la chute? 38 minutes et 11 secondes

Pour finir, le scientifique canadien a pris en compte un facteur que les autres avaient négligé: la densité de la Terre. Il y a 50 ans, les chercheurs supposaient que notre planète avait une densité uniforme comme une bille, or ce n'est pas le cas. Si la croûte terrestre a une densité moyenne de trois grammes par centimètre cube, au niveau du centre par exemple, elle grimpe à 13 g/cm3.

Klotz a donc reconsidéré le problème avec des modèles plus réalistes de la Terre. Il est alors arrivé à une durée de chute de quatre minutes de moins, soit 38 minutes et 11 secondes. Une fois parvenu de l'autre côté, il faut toutefois bien s'accrocher ou vite fuir, précise le chercheur. Près de cet endroit, la gravité va en effet changer de direction.

Ceci aura pour conséquence de ramener la personne vers le centre et donc vers le point de départ. Et ainsi de suite, comme la cabine d'un ascenseur ou «le poids se balançant à l'extrémité d'une pendule».

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