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Découverte du plus ancien système planétaire connu

Découverte

Représentation artistique du système Kepler-444.Photo NASA

Washington, États-Unis - Une équipe internationale d'astronomes a découvert le plus ancien système planétaire connu à ce jour dans notre galaxie, âgé de 11,2 milliards d'années et qui compte cinq planètes de taille proche de la Terre.

«Nous n'avons jamais rien vu de semblable: une étoile aussi vieille avec un grand nombre de petites planètes qui la rend très spéciale», a souligné Daniel Huber de l'Université de Birmingham au Royaume-Uni, un des co-auteurs de cette découverte faite avec le télescope Kepler et publiée mardi dans la revue américaine The Astrophysical Journal.

Ce système planétaire est baptisé Kepler-444. Son étoile est une «naine orange», 25 % plus petite que notre Soleil et donc moins chaude. Elle compte cinq planètes dont le diamètre varie de 0,4 à 0,7 fois celui de la Terre, soit des tailles allant de celle de Mercure à celle de Vénus.

Kepler-444 se situe à 117 années-lumière de notre planète (une année-lumière équivaut à 9461 milliards de kilomètres) et il s'agit du plus ancien système planétaire de notre galaxie, la Voie lactée, connu à ce jour.

Les planètes sont très proches de leur étoile. Ainsi Kepler-444f, la plus éloignée, en fait le tour en 9,7 jours et la plus proche, Kepler-444b, en 3,6 jours. À ces distances, les exoplanètes sont toutes beaucoup plus chaudes que Mercure et ne sont pas habitables, soulignent les astronomes.

«Nous voyons que des planètes de taille terrestre se sont formées pendant quasiment toute l'histoire de l'Univers né il y a 13,8 milliards d'années, ouvrant la possibilité de l'existence de vie ancienne dans la galaxie», a commenté Tiago Campante, de l'Université de Birmingham, le principal auteur de ces travaux.

«Cette découverte ouvre la voie à une plus grande compréhension de la formation des premières planètes dans la galaxie (...) ce qui nous rapproche du Graal des astronomes, à savoir découvrir une exo-planète de même taille que celle de la Terre en orbite d'une année autour d'une étoile jumelle de notre Soleil», a commenté le professeur Huber.

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