Un vol non habité autour de la Lune en 2017

Euro-américain

Photo NASA / AFP

WASHINGTON - Les agences spatiales américaine et européenne ont annoncé mercredi un partenariat par lequel une version dérivée du module cargo automatique européen ATV sera attaché à la capsule spatiale américaine Orion pour une mission non habitée autour de la Lune en 2017.

L'ATV, construit pour acheminer du fret à la Station spatiale internationale (ISS), a déjà effectué avec succès trois missions vers l'avant-poste orbital depuis 2008.

Dans le cadre de cet accord conclu entre la Nasa et son homologue européenne l'ESA, l'ATV (Automatic Transfer Vehicle) sera modifié pour être un module de service de Orion, destiné à transporter des astronautes américains vers un astéroïde et vers Mars.

L'ATV modifié sera attaché directement sous Orion et fournira la propulsion, l'électricité, le contrôle thermique ainsi que l'eau et d'autres vivres aux astronautes qui voleront à bord du vaisseau spatial.

La Nasa prévoit une seconde mission autour de la Lune en 2021, qui sera cette fois habitée, avec des astronautes à bord.

«Il s'agit de la première étape d'une coopération internationale (...) au-delà de l'orbite terrestre basse», a commenté William Gerstenmaier, directeur adjoint de la Nasa pour l'exploration habitée lors d'une conférence de presse au Centre spatial Johnson à Houston (Texas, sud).

«Nous ouvrons une nouvelle phase dans la coopération (spatiale) transatlantique», s'est félicité Thomas Reiter, responsable des vols habités à l'ESA.

«La décision de la Nasa de coopérer avec l'ESA sur son programme d'exploration habitée, dans lequel l'agence européenne fournit un élément essentiel de la mission, est un signe fort de confiance dans les capacités de l'ESA», a-t-il aussi déclaré.

«Pour l'ESA c'est aussi une contribution importante à l'exploration spatiale habitée», a ajouté ce responsable.

La Nasa a annoncé en novembre son intention de procéder début 2014 à un vol d'essai, sans astronaute à bord, de la capsule Orion, successeur de la navette spatiale, destinée notamment à des missions habitées lointaines au-delà de l'orbite terrestre.


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