Un composant organique détecté sur Mars

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Paysage martien Photo AFP / Ho / Nasa

WASHINGTON - Un des instruments de la sonde américaine Curiosity a détecté, en chauffant un échantillon du sol de Mars, un composant organique simple qui doit encore être confirmé comme provenant bien du sol martien, ont indiqué lundi des scientifiques de la mission.

«Une des substances que l'instrument SAM a testées est un des composants organiques à base de carbone et pouvant être un des ingrédients de la vie», a dit Paul Mahaffy du centre Goddard de la Nasa à Greenbelt (Maryland, est) lors d'une conférence de presse.

Mais, a-t-il ajouté, «à ce stade nous n'avons aucune confirmation de matériaux organiques sur Mars». «Nous allons continuer à chercher dans les environnements plus divers du cratère de Gale» où s'est posée Curiosity le 6 août, a aussitôt souligné le scientifique.

«Bien que cet instrument ait détecté un composant organique, il faut avant tout démontrer qu'il provient bien de Mars», a ajouté John Grotzinger, de l'Institut de Technologie de Californie (Caltec), le responsable de la mission scientifique de Curiosity.

Celui-ci a expliqué que «des matériaux cosmiques de composition organique tombent sur la surface de toutes les planètes de type terrestre» dans le système solaire, sans écarter non plus que ce composant pourrait même provenir de la Terre, transporté par le robot lui-même.

«Il faudra aussi répondre à la question plus complexe de savoir s'il s'agit de matériau biologique», a poursuivi le scientifique, soulignant la «très faible probabilité de trouver des signes de vie ou même un simple composant organique dans des roches».

«Nous allons donc prendre notre temps et après si nous trouvons quelque chose de grande importance nous serons heureux de l'annoncer», a-t-il dit.

John Grotzinger avait provoqué une vague de spéculations sur une découverte majeure sur Mars avec des déclarations à la radio publique NPR il y a deux semaines dans lesquelles il évoquait une découverte potentielle de nature à «entrer dans les livres d'histoire».

La Nasa avait de nouveau démenti jeudi dans un communiqué que Curiosity ait fait une telle découverte déclarant «erronées (...) ces rumeurs et spéculations.»

Lundi, John Grotzinger s'est déclaré surpris que ses propos aient eu un tel écho, estimant qu'ils avaient été mal interprétés.

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