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Le Centre Bell fête ses 20 ans

Inauguration du Centre Molson: 20 ans déjà!

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Il y a 20 ans, soit le 16 mars 1996, le Centre Molson ouvrait ses portes.

Après un chantier de près de trois ans et des centaines de millions de dollars investis, le public était enfin accueilli sur le site de la gare Windsor.

Les nostalgiques du Forum de Montréal craignaient évidemment le changement, mais après coup, force est d'admettre que l'organisation du Canadien de Montréal, par le biais de la famille Molson, a gagné son pari.

«Ça prenait un amphithéâtre avec de nombreuses loges corporatives, une section de prestige et une capacité de plus de 20 000 sièges, notait le président Ronald Corey, dans une récente entrevue accordée au Journal de Montréal. Agrandir le Forum au coût de 100 millions $ aurait été un désastre.»

Le Canadien avait effectivement besoin de nouvelles sources de revenus avec les salaires qui montaient en flèche dans la Ligue nationale de hockey. Un changement était également nécessaire pour accueillir les plus grands spectacles.

Côté hockey, si le club montréalais n'a pas encore remporté la coupe Stanley dans l'amphithéâtre, il faut toutefois admettre que bien des souvenirs ont déjà été bâtis en deux décennies.

Le Centre Molson a notamment accueilli le légendaire Maurice Richard, exposé en chapelle ardente, le 30 mai 2000. Plus récemment, en décembre 2014, c'est Jean Béliveau qui a été salué une dernière fois par le public.

Avec toutes les banderoles accrochées au plafond, le Centre Molson, devenu le Centre Bell en février 2002, continue d'écrire la riche histoire du Canadien.

Parmi tant de moments marquants, il y a eu le retour de Saku Koivu, après avoir combattu le cancer, en avril 2002, et tous ces nouveaux chandails retirés dans le cadre des festivités du centenaire de l'équipe.

Pour les scènes inquiétantes, la fameuse mise en échec de Zdeno Chara, des Bruins de Boston, aux dépens de Max Pacioretty, le 8 mars 2011, demeure dans la mémoire collective.

Si la 25e coupe Stanley du Tricolore reste dans les songes des partisans, le Centre Bell subit pour sa part déjà des améliorations. Un investissement de près de 100 millions $ sur une période de trois ans a effectivement été annoncé, en octobre dernier, par le président et chef de la direction du Canadien, Geoff Molson.

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