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Adulé, même en terre ennemie

Olympiques - Adulé, même en terre ennemie
Alexandre Despatie est considéré comme un véritable héros, en Chine. -© Le Journal
Serge Touchette
Le Journal de Montréal
Journal de Montréal - 06/08/2008 06h50 - Mise à jour 06/08/2008 15h48
De tous les athlètes canadiens, Alexandre Despatie est certainement le plus connu en Chine.

Selon David Chen, journaliste au GZ Daily, troisième quotidien en importance en Chine, la vedette québécoise jouirait d'un statut encore plus relevé s'il faisait carrière dans son pays, où le plongeon occupe une place de choix, au même titre que le tennis de table.

À Montréal, Despatie, on le sait, est nettement plus populaire que son sport. Pas besoin de vous faire un dessin : s'il chaussait des patins et possédait un bon slap shot, il serait l'athlète le plus populaire du Québec. Par un mille et quart.

«Chez nous, raconte Chen, rencontré au centre de presse hier, Despatie est considéré comme un athlète célèbre venant du Canada.

«Lorsqu'il compétionne dans nos murs, les gens s'arrachent son autographe et tentent de se faire photographier en sa compagnie. Il est un héros...»

La relationniste de Despatie, Marie-Annick L'Allier, a déjà reçu quatre ou cinq demandes d'entrevue de la part de quotidiens chinois désireux d'analyser le phénomène en profondeur.

En février dernier, elle a été à même de constater la popularité sans cesse grandissante de son protégé en Chine.

«Nous étions de passage dans un club provincial de plongeon et les jeunes, à son arrivée, l'ont aussitôt reconnu, a-t-elle raconté.

«Une petite fille a même failli perdre conscience après avoir obtenu son autographe.

«Sur les murs entourant la piscine, on voit son visage un peu partout pour la simple raison qu'il partage presque toujours le podium avec les plongeurs chinois lors des grands rendez-vous.»

Despatie, qui, au cours des derniers jours, s'est entraîné à Xi'an, une ville située à l'ouest de Pékin, rencontrera la presse jeudi.

«J'ai bien hâte de voir combien de journalistes chinois se présenteront», a laissé tomber Marie-Annick L'Allier.

Un beau compliment

Chen, lui, suit la carrière de Despatie depuis quelques années déjà. Il l'a vu vaincre l'élite chinoise plus d'une fois.

Il était à Montréal en 2005 lorsque le petit prince a décroché deux médailles d'or aux championnats FINA disputés au parc Jean-Drapeau.

Pour sa part, He Chong, l'un des meilleurs plongeurs Chinois, a souvent louangé le talent du Québécois.

«Il le surnomme 'le roi de la difficulté'», mentionne Chen en souriant.

Tout un compliment de la part d'un membre de la superéquipe chinoise, une équipe qui, au fil des ans, n'a jamais perdu de son lustre. Ni de sa puissance.

La preuve, les plongeurs chinois ont remporté pas moins de 20 médailles d'or au cours des six der niers Jeux olympiques, soit près d'un cinquième de leur récolte globale au cours de cette période.

Bref, Despatie réalise un exploit peu ordinaire chaque fois qu'il les bat.

«Ils le trouvent magnifique»

«Les plongeurs chinois, tout comme les admirateurs, affectionnent particulièrement le style de Despatie, reprend Chen. Ils le trouvent magnifique...»

Magnifique et intimidant à la fois. En ce sens, l'entraîneur Michel Larouche a récemment déclaré :» Les Chinois savent qu'Alexandre peut les battre.

«Lorsqu'il se retrouve sur le même tremplin qu'eux, ça les intimide.»

Reste à savoir si Despatie sera au sommet de sa forme, après avoir soigné une fracture à un os du pied, résultat d'une mauvaise réception lors d'une séance d'entraînement en avril dernier, à Montréal.

Parions que les Chinois n'ont pas le moindre doute à ce sujet...

Tableau des médailles

  OR AR BR  
Chine 51 21 28 100
Etats-Unis 36 38 36 110
Russie 23 21 28 72
Grande-Bretagne 19 13 15 47
Canada 3 9 6 18

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