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Il retrouve en partie la vue grâce à un «oeil bionique»

Il retrouve en partie la vue grâce à un «oeil bionique»

Ray FlynnPhoto Gentside

Ray Flynn, un Britannique âgé de 80 ans, a d'ores et déjà  marqué l'histoire de la médecine. Cet homme est atteint depuis huit ans de dégénérescence maculaire liée à l'âge (DMLA), trouble caractérisé par une dégradation d'une partie de la rétine appelée macula. Il peut conduire à terme à une perte de la vision centrale.

Depuis quelques années, Ray Flynn avait totalement perdu une partie de sa vision, ce qui avait grandement affecté son quotidien. Une greffe a tout changé et à fait de lui le premier patient atteint de cette maladie à bénéficier d'un œil bionique.

Tout a commencé lorsque les chirurgiens de l'hôpital Royal Eye de Manchester ont proposé à  Ray Flynn d'être le tout premier patient à  bénéficier d'un implant du nom d'Argus II. Développé par la firme américaine Second Sight, ce dispositif est un «oeil bionique» qui fonctionne de concert avec une micro-caméra implantée dans des lunettes portées par le patient.

«C'était vraiment beau»

L’œil bionique est constitué d'un implant oculaire greffé sur la rétine du patient et destiné à recevoir les informations visuelles transmises par le reste du dispositif. Les lunettes portées par le patient sont équipées d'une caméra qui va capter et transmettre à un petit ordinateur ce que le patient voit. De là, l'ordinateur analyse les signaux et les transforme en impulsions électriques qui sont renvoyées aux lunettes.

Grâce à une antenne, les impulsions sont ensuite transmises au réseau d'électrodes présent dans l'implant greffé sur la rétine. Cela permet de stimuler les cellules encore fonctionnelles qui vont alors relayer l'information jusqu'au cerveau, permettant au patient de distinguer ce qu'il ne voit plus sans le dispositif.

La greffe de l'implant, d'une durée de quatre heures, a été réalisée le mois dernier par le professeur Paulo Stanga, chirurgien ophtalmologiste à l'hôpital de Manchester. «Ce que nous faisons avec Ray, c'est essayer de stimuler sa fonction visuelle au sein de la région touchée par la dégénérescence maculaire», a expliqué ce dernier à BBC News.

Ray Flynn n'a pu tester son implant que deux semaines après l'opération mais les résultats se sont rapidement avérés prometteurs. Le Pr Stanga a demandé à l'homme de fermer les yeux et de se fier aux données reçues par les lunettes reliées à l'implant. Ce dernier a ainsi pu constater qu'il était à nouveau capable de distinguer différentes sortes de formes.

«C'était merveilleux de voir des barres avec les yeux clos, a témoigné Flynn à  la BBC. C'était vraiment beau.» L'Argus II ne permet pas de retrouver une vision totalement nette, mais elle donne la possibilité au porteur de distinguer les formes et contrastes, ce qui l'aide à s'orienter. «Avant, quand je regardais une plante dans le jardin, ça faisait comme un nid d'abeilles au centre de mon oeil. Cela a aujourd'hui disparu, je peux maintenant marcher dans le jardin et voir les choses».

D'autres patients bientôt greffés

Le Pr Stanga espère maintenant qu'en apprenant à déchiffrer plus aisément les données, le cerveau de Ray Flynn lui offrira une vue de plus en plus nette. Le Britannique n'est pas le premier patient à recevoir l’oeil bionique. Avant lui, un Américain de 66 ans en avait déjà  bénéficié avec des résultats similaires. Toutefois, il est le premier patient atteint de DMLA à le tester. 

La DMLA représente la première cause de handicap visuel chez les personnes de plus de 50 ans et touche plus de 25 millions de personnes dans le monde. Parvenir à  trouver une solution pour remédier à  la perte de vision centrale pourrait donc constituer une avancée médicale majeure.

Après Ray Flynn, quatre autres patients devraient également bénéficier de ce type de greffe. Ils seront suivis pendant trois ans pour voir si, à terme, cet implant pourrait constituer un traitement reconnu pour la DMLA.

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