David Harding
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Des aventuriers achèvent une traversée du désert

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Des chameaux ont été fournis par la famille royale du Qatar.Photo AFP

David Harding

Trois marcheurs intrépides et leurs chameaux avançaient péniblement mardi vers Doha, la capitale du Qatar, dernière étape d'une expédition de 50 jours à travers la plus grande étendue ininterrompue de sable au monde, au sud de la Péninsule arabique.

L'explorateur britannique Mark Evans, qui dirige l'équipe, a voulu retracer les 1300 kilomètres empruntés en 1930 par son compatriote Bertram Thomas dans «l'Empty Quarter», le désert du Roub al-Khali, avec ses 650 000 km2 (environ la moitié de l'étendue terrestre du Québec).

L'expédition était partie le 10 décembre de Salalah, dans le sud du sultanat d'Oman, et était passée par de vastes étendues inhabitées en Arabie saoudite avant d'arriver finalement au Qatar.

Evans et ses deux camarades ont commencé tôt mardi matin la dernière étape de leur périple au sud de Doha et espéraient arriver au bout des derniers 30 kilomètres dans la soirée ou mercredi matin.

Record battu dans l'humilité

En dépit de la menace de tribus et de la recherche constante d'eau, Bertram Thomas avait mis 57 jours il y a 85 ans pour réaliser son expédition.

Ce record sera battu mais «je dois souligner combien nous sommes humbles par rapport à ce que ces gens ont accompli», a dit Mark Evans, 54 ans.

«Ils étaient totalement livrés à eux-mêmes», a-t-il rappelé.

Avec Evans marchait l'arrière-arrière-petit-fils de Cheikh Salih ben Kalout Al Rashidi al-Kathiri qui avait réussi l'expédition avec Thomas.

«J'ai voulu refaire ce qu'avait fait mon (ancêtre)», a dit Cheikh Moubarak Saleh Mouhammad Salah ben Kalout. «Je suis fier du fait qu'il faisait partie de l'expédition initiale».

Contrairement à Bertram Thomas, Mark Evans et ses collègues ont pu utiliser le GPS et leurs téléphones intelligents pour communiquer avec le monde extérieur, tandis que deux véhicules transportant de l'eau et des vivres les ont accompagnés pendant le voyage.

Cependant, comme Thomas, les aventuriers d'aujourd'hui ont dû marcher à travers d'énormes dunes de sable en Arabie saoudite, endurer de fortes températures dans la journée et un froid glacial la nuit. Ils ont dormi sans tente, à la belle étoile.

L'équipe a reçu de l'aide des trois pays qu'ils ont traversés, y compris des chameaux fournis par la famille royale du Qatar.

Le 10 décembre, Mark Evans avait expliqué que son expédition avait été rendue possible grâce à l'aide du gouvernement omanais qui a facilité les passages des frontières de l'Arabie saoudite et du Qatar.

L'un des objectifs du voyage était d'inspirer les jeunes Omanais, les encourager à s'intéresser au patrimoine désertique et leur apprendre les valeurs du travail ardu et de la persévérance.

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